Les chiens peuvent ressentir une empathie semblable à celle des humains

Une étude récente du magazine Apprentissage et comportement montrer que Les chiens ressentent et agissent avec empathie.

Cette démonstration d'empathie était à prévoir, car les chiens vivent aux côtés des humains depuis des millénaires. Les humains ont domestiqué les chiens deux fois il y a environ 12 500 ans: une fois en Asie et une fois dans ce qui est maintenant l'Europe de l'Ouest.

Empathie canine

Dans l'étude, 34 chiens, dont 16 étaient des chiens de thérapie, et leurs propriétaires ont été séparés par une porte fermée et opaque. Les chiens ont été connectés à un moniteur de fréquence cardiaque pour mesurer leur niveau de stress. Au bout d'un moment, les propriétaires ont bourdonné ou donné un "cri d'angoisse".

Les chercheurs ont mesuré le temps nécessaire pour que les chiens réagissent. Ils ont découvert que les chiens dont les propriétaires poussaient le cri en détresse ouvraient la porte trois fois plus vite que ceux dont les propriétaires venaient de fredonner.

Son niveau de stress a augmenté, mais juste assez pour accomplir la tâche d'ouvrir la porte. C'est-à-dire que les chiens ont réprimé leurs propres sentiments d'angoisse pour être utiles.

Ni les humains ni les chiens ne peuvent aider lorsque le niveau de stress correspond à la personne stressée. Après tout, quel est l’avantage biologique de faire correspondre les niveaux de stress à une personne qui en a besoin?

Curieusement les chiens dont les propriétaires fredonnaient ne modifiaient pas le niveau de stress mais ouvraient la porte par curiosité. Et les chiens de thérapie n'ont pas ouvert la porte plus vite que les autres chiens.

Selon Julia Meyers-Manor, du Ripon College, co-auteur de l'étude:

Il semble que l'adoption de l'état émotionnel d'une autre personne par la seule contagion émotionnelle ne soit pas suffisante pour motiver une réponse empathique sous forme d'aide; sinon, les chiens les plus stressés auraient aussi pu ouvrir la porte. La portée de cette réponse empathique et les conditions dans lesquelles elle peut être obtenue méritent d’être approfondies, en particulier parce qu’elles peuvent améliorer notre compréhension de l’histoire évolutive commune des humains et des chiens.